Andy Vázquez

Caballeros

Andy Vázquez,  Bailarín y Coreógrafo, Nombre de pila Luis Aníbal Vázquez Plaza, nacido el 30 de octubre de 1924 en Parada 24, Santurce, Puerto Rico.

Como primera figura del binomio coreográfico The Mambo Aces,  luego convertido trío con la inclusión de una fémina, el mayagüezano Andy Vázquez cosechó los más grandes triunfos a que hubiera podido aspirar un bailarín de ritmos afrocubanos en Estados Unidos durante las décadas de 1950 y 1960. Los nostálgicos de su generación lo destacarían como una de las personalidades más identificadas con el mítico Palladium Ballroom neoyorquino. La fama del grupo que creó hace ya más de medio siglo trascendió a toda América y hoy es sinónimo de leyenda.


Artista intuitivo. Se crió en el barrio Dulces Labios, de Mayagüez, de donde era originaria su familia. Siendo niño se aficionó a las películas norteamericanas en que aparecía el gran danzarín Fred Astaire, quien se convirtió en su ídolo. A principios de la década de 1940 vio un filme de la serie The Thin Man en que aparecía la extraordinaria pareja de bailarines negros The Nicholas Brothers. Esta experiencia lo impacto sobremanera. Ya para entonces era considerado un excelente bailarín por aquellos que lo aplaudían en las funciones estudiantiles en que participaba. Sin embargo, tras terminar sus grados académicos regulares, ingresó a la Universidad de Puerto Rico en 1944, enfocando entonces su interés en una materia totalmente ajena al ambiente del espectáculo. En este recinto obtuvo un Bachillerato en Administración Comercial en 1949.


Exactamente el 12 de octubre de 1950 marchó a Nueva York (en el mismo vuelo de la línea Pan American también se fue, en pos de fortuna, quien llegaría a ser célebre cantante Santitos Colón) determinado a labrarse un mejor porvenir económico. Poco tiempo más tarde, se hizo visitante habitual del Palladium Ballroom. Allí recibió las orientaciones del gran bailarín judío Larry Sheldom quien le estampó el apodo de "Andy"  y de la sensacional pareja March & Gower. Luego, contando con el respaldo de Maxwell Hyman y de Federico Pagani, propietario y empresario artístico de este salón, respectivamente, se unió a otro talentoso bailarín boricua, el mayagüezano José Centeno "Joe Tinani", formando "The Mambo Aces", un binomio que causaría sensación ante todos los públicos. De los aclamados Nicholas Brothers copió el concepto de dos hombres ejecutando pasos sincronizados, aunque enmarcados en el ritmo de mambo en lugar del tap que aquellos danzaban. Pagani los bautizó artísticamente; Hyman les obsequió el uniforme que lucieron en su debut (un tuxedo color púrpura) y Tito Puente les brindó la orquestación de Mambo Inn (obra de Mario Bauzá) con que siempre iniciarían y cerrarían sus actuaciones.


A principios de 1951, Sammy Davis Jr. y Johnny Seguí director de la orquesta Los Dandys del 42  los recomendaron al empresario Ben Maxis, propietario del cabaret Maxis Club, en Brooklyn. En este salón también causaron sensación, compartiendo cartel con la vedette boricua Chichí Navarro y el Will Mastin's Trio, que completaban Sammy y su progenitor. Aquí The Mambo Aces conocieron al agente judío Erwin Schack, quien les consiguió contratos como teloneros de espectáculos encabezados por Louis "Satchmo" Armstrong, Milton Berle, Ray Charles, Count Basie y Barbra Streisand a través de toda la Nación.

 

En 1954, el dueto dio paso a un trío mixto con la incorporación de Mary Darset, que luego fue sustituida por Millie Donay y, ésta, a su vez, por Chichí Navarro. Con ella actuaron frecuentemente en el Paramount Theater y en el Warner Theater, en Atlantic City (Nueva Jersey), también como teloneros de figuras de la talla de Tony Bennett, Ella Fitzgerald, Sarah Vaughn, Nat King Cole y Lionel Hamton. Además, en seis oportunidades hicieron lo propio en conciertos presentados por Johnny Mathis en el Teatro Apolo, en Harlem de Nueva York.


Uno de sus mayores saltos estaba siendo invitado a tocar en el baile de Harvest Moon en 1957, que llevó a una aparición en el Show de Ed Sullivan el 06 de octubre de 1957. De acuerdo con Aníbal, "justo después de eso, todos los grandes nombres en el negocio de Los Ases Mambo quería abrir el show", incluyendo Nat King Cole, Ella Fitzgerald, Count Basie, Lionel Hampton, Louis Armstrong, Billy Eckstein y Sarah Vaughn. Además de viajar por todo Estados Unidos y Puerto Rico, los Ases Mambo también se presentó en Londres con Edmundo Ros y pasó dos meses actuando en Portugal, donde se presentaron en un programa de televisión llamado Command Performance.


Igualmente, compartieron cartelera con Eartha Kitt en el Club Caribe, del Hotel Caribe Hilton, en San Juan, siendo los primeros puertorriqueños en ocupar el escenario de este exclusivo cabaret (1959). Después de este último compromiso, fueron invitados al sintonizado The Ed Sullivan Show, que emitía la cadena CBS TV (oct. 5, 1959). En esta ocasión, bailaron Mi cha-cha-chá, de Ernesto Duarte Brito.


Aníbal Vázquez bailó con Joe Centeno durante aproximadamente 10 años. Hacia 1961, debido al problema de alcoholismo que Centeno padecía, éste fue reemplazado por el cagüeño Luis Rosa Rijos "Sansón Batalla", quien luego cedería su posición al ponceño Mike Vázquez. Hacia 1964, ambos fueron sustituidos por Mike Ramos y Helen "Tina" Acevedo, quien fuera la primera esposa de Aníbal Vázquez. Durante esta etapa, agotaron una exitosa temporada en el Hotel La Concha, en San Juan, y se presentaron en el Million Dollars Theatre de Los Ángeles con Toña La Negra, la estrella juvenil española Marisol y la Charanga Fajardo y Sus Estrellas (1965). También el grupo fue invitado a los estelares programas The Ed Sullivan Show, que emitía la cadena CBS TV, y el sindicado Broadway Goes Latin que Milton Lehr producía en Londres. Durante sus últimos tiempos de actividad, el lugar de Tina fue ocupado por Sarita Ayala (1966-1967).


A partir de la década de 1970, Aníbal Vázquez alternó su actividad como bailarín con la de promotor de la compañía Fania Records, desempeñándose, igualmente, como maestro de ceremonias en muchos de los conciertos de la Fania All Stars.


En 1975 estableció una oficina de representaciones artísticas en la Calle Aponte, en Santurce. Tuvo a su cargo, entonces, las agendas a nivel local de varias de las estrellas afiliadas a la Fania y de otros exponentes salseros. Actuó en numerosos conciertos Fania bailando al son de una canción escrita por Johnny Pacheco. "Coro Miyare" cuenta con el baile Aníbal con su sobrino y bongosero Roberto Roena, a quien Aníbal había enseñado a bailar en la década de 1950. La canción incluye la letra, "Que baile Roberto con Aníbal, Que Siga La salsa para arriba..." Roberto Roena cuenta con la canción en muchos de los conciertos de su propia banda, Roberto Roena y su Apollo Sound, incluyendo un concierto de 1994 en el Centro de Puerto Rico de Bellas Artes, capturado en la película.


En 1992 formó una recreación de "The Mambo Aces" para presentarse en el espectáculo alusivo al décimo aniversario del Centro de Bellas Artes de San Juan, la cual estuvo integrada por Sansón Batalla y Sonya Cortés. En otras oportunidades, su famoso sobrino Roberto Roena ocupó el lugar de Sansón.


Posiblemente el homenaje más significativo con que se reconoció su carrera artística fue la dedicatoria del Primer Congreso Mundial de la Salsa en 1997.


Aníbal Vázquez murió como siempre anheló: exactamente a las 12:45 de la madrugada del miércoles 30 de junio de 1999, mientras bailaba entre el público la pieza R con R es igual a Apollo, con la que Roberto Roena y Su Apollo Sound cerraban su actuación en el Copacabana Club, en Manhattan, Nueva York, sufrió un derrame cerebral. De inmediato fue trasladado al Roosevelt Hospital, en la Calle 58. Allí falleció poco después de la 5:00 de la madrugada. Fue sepultado en el Cementerio La Piedad, en Isla Verde. En la siguiente edición del Congreso Mundial de la Salsa, como tributo a su memoria, se instituyó el Premio Andy Vázquez, que se le concede a la personalidad a quien se le dedica dicho evento.


Aníbal Vázquez es considerado el padrino del mambo y el baile de salsa en Puerto Rico, donde se refiere a menudo como "Don Aníbal".

 

Last modified onJueves, 26 Octubre 2017 17:25
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