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Lito Peña


Ángel Rafael Peña Plaza o sencillamente, Lito Peña.  Procedente de una dinastía musical. Era hijo de Bertha Plaza y Juan Peña Reyes, que fue uno de los músicos más importantes de Puerto Rico, director de las bandas municipales de Humacao y Guayama.  Lito y sus hermanos Germán y Miguel comenzaron a caminar por los pentagramas siendo muy niños. A los ocho años comenzó formalmente la educación musical, paso que le permitió, un año después, ingresar como músico a una de las bandas que dirigió su padre. Ángel comenzó sus estudios en clarinete, saxofón y piano.

Cuando estuvo en el ejército organizó, tocó y dirigió la banda que amenizaba las actividades de los soldados. Luego participó como saxofonista en las Orquestas de Armando Castro, Rafael González Peña y César Concepción.

La Orquesta Panamericana

En 1954, Lito Peña junto al trompetista Berto Torres y al pianista Luisito Benjamín, funda La Orquesta Panamericana. Con esta agrupación, mantuvo el origen de la bomba y la plena, y abrió un abanico de posibilidades incorporando diversos estilos musicales de América, y pasodobles españoles al repertorio.

Lito y su orquesta Panamericana llenaron las salas de baile, los programas de televisión, los teatros y las plazas de un sonido muy particular, donde crearon la fanaticada necesaria, para convertirse en una de las orquestas más importantes de Puerto Rico y el Caribe. Su inmenso repertorio incluía merengues, sambas, marineras, boleros, corridos, pachangas, mambos, twist, rocks, baladas y, sobre todo, melodías puertorriqueñas.

Como compositor, le dio a Ruth Fernández muchos éxitos que paseó por el mundo, fue su director y arreglista por varias décadas. Además la Panamericana contó con las voces de Manolín Rivera, Gilberto Monroig, Chico Rivera, Eladio Peguero (Yayo el Indio), Ruth Fernández, Felipe Rodríguez, Ismael Rivera, Rocky Peña y muchos otros cantantes.

Cuando en 1960 se fundó el Conservatorio de Música de Puerto Rico, Lito siendo el director de la orquesta,  junto a varios músicos de la Panamericana se matricularon, y se convirtieron en estudiantes regulares. En ese centro docente el artista fue estudiante de profesores como Julián Bautista y José Castro.

A mediados de la década de los 60’s, Tommy Muñiz contrató a la Orquesta Panamericana, para que formara parte del programa ‘El Show del mediodía’ de Wapa Televisión, la personalidad televisiva de la agrupación creció como la espuma, convirtiéndolos en estrellas. Otras producciones que contaron con la presencia de la Orquesta Panamericana fueron: ‘Esto no tiene nombre’, ‘El Show de Tommy’, ‘Jaja Jiji Jojo con Agrelot’, ‘Borinquen canta’. Para esa época la orquesta grabó con la casa disquera Borinquen.

Luego de 25 años de innumerables logros y triunfos, en 1979 Lito se despide de la dirección musical de su orquesta, donde hay que mencionar que su hijo Cucco Peña comenzó como trompetista.

Después de la Panamericana

Fue precisamente para 1979 que se celebraron en Ponce, Puerto Rico, los Juegos Panamericanos, evento para el cual Peña, a petición de los productores del evento, compuso la música. Posteriormente hizo lo mismo con los Juegos celebrados en Colombia, Venezuela y México.

En el 1985, el Instituto de Cultura lo contrata para dirigir la Banda Estatal de Puerto Rico, misión que llevó a cabo durante 18 años. Lito le inyectó un nuevo sonido, repertorio y arreglos que definitivamente la convirtieron en una joya de la música, a tal extremo que la Banda Estatal, hoy conocida como Banda de Concierto, llegó a participar fuera de Puerto Rico, en recitales importantes como el Festival de Castellón de la Plana, de España, en el año 2000, donde el maestro fue galardonado con la medalla de plata, que hasta entonces había obtenido la Banda Real.

Como en esa ocasión no pudo estar presente por razones de salud, un año después, fue reconocido nuevamente en el concierto ‘Ritmos de mi tierra’, concierto donde fue honrado, por manos del Cónsul de España, Emilio Barcia, le entregó su galardón, celebrado en el Centro de Bellas Artes de San Juan, auspiciado por la Cámara de Representantes.

Meses después de haber sido honrado con dichos homenajes, el maestro Ángel Rafael Lito Peña falleció, debido a complicaciones de salud, el 18 de junio de 2002.

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